La caméra thermique

La caméra thermique, une aide précieuse pour les sapeurs-pompiers

Même lorsqu'un incendie est éteint par les sapeurs-pompiers, des risques de reprises de feu subsistent.

L'utilisation de la caméra thermique leur permet de pallier à cette situation, en recherchant les éventuels points chauds pouvant persister après un sinistre.

Cet appareil prend aussi son importance lors de la recherche de victimes pendant un incendie ou certaines interventions de secours à la personne.

Une caméra thermique est un appareil qui analyse les différents rayonnements infrarouges (ondes de chaleur) émis par un corps vivant ou matériel et transforme les signaux en une image thermique. Elle permet de représenter la répartition des températures, une « image thermique » invisible pour l’œil humain.

Lorsque la caméra thermique indique une température, il s’agit d’une conversion du rayonnement thermique mesuré. Pour assurer cette conversion, le système de la caméra considère une émissivité de l’objet aux alentours de 0,9 (émissivité par défaut correspondant grossièrement à la plupart des matériaux usuels).


Attention tout de même… pour certains matériaux dont l’émissivité est beaucoup plus faible, prenons le cas d’une couche d’huile (ε = 0,30), la température affichée sera largement sous-estimée.

La caméra thermique, à ne pas confondre avec la caméra infrarouge utilisée par les militaires lors d'interventions nocturnes, permet de détecter les ondes de chaleur dégagées par les objets.

A l'œuvre la caméra fait apparaître une image avec différents contrastes de noir et blanc, ou de couleurs selon les diverses générations de caméras thermiques. Il convient alors pour les sapeurs-pompiers de déchiffrer la signification des couleurs affichées à l'écran. Ainsi, les objets les plus chauds sont illustrés par des couleurs claires sur les écrans noir et blanc, et par des couleurs vives sur les écrans en couleur.


Un emploi privilégié lors des incendies...

La caméra est principalement utilisée sur les incendies.

Cet outil donne aux soldats du feu la possibilité de se déplacer plus aisément dans les fumées en leur offrant davantage de repères. Elle permet aussi de repérer le foyer de l'incendie, ou les points chauds qui peuvent exister sur les lieux. C'est par exemple une surchauffe électrique, un silo de produits susceptibles de s'enflammer et de provoquer une explosion ou des débris issus d'un premier incendie et conservant une température tellement élevée qu'un nouveau départ de feu serait probable. Ces points chauds peuvent aussi se trouver dans les cloisons.

Or à ce niveau la caméra a ses limites : elle est capable de distinguer les points chauds qui se trouvent à l'intérieur des cloisons seulement si celles-ci ne dépassent pas une certaine épaisseur (par exemple cinq centimètres pour le béton).

Si la caméra thermique est utile pour anticiper les risques, il convient cependant de préciser qu'elle ne dispense pas du jugement humain. Les sapeurs-pompiers exercent toujours un contrôle visuel et tactile afin de mesurer les risques qui peuvent éventuellement demeurer sur les lieux de l'incendie et dans ses alentours.


 
... et utile à la recherche de victimes


Bien évidemment la caméra thermique est aussi utile lors d'un feu pour retrouver d'éventuelles victimes bloquées à travers les fumées.

Plus surprenant, elle peut aussi être employée sur les interventions de secours à la personne.

La caméra thermique ne voit pas à travers les murs

Et c’est bien dommage… Mais les rayons infrarouges émis par une source ne traversent pas les murs ou tout autres solides.


D’ailleurs les rayonnements infrarouges vont également avoir du mal à traverser les volumes de fumées (épaisses), de vapeurs ou d’humidité, ils seront captés sur leur trajet.


Et aussi surprenant que ça puisse paraître, contrairement à nos yeux, la caméra thermique ne voit pas à travers le verre, les vitres ; le rayon infrarouge y est réfléchi. Un vitre agit donc comme un miroir pour une caméra thermique.

 

Les utilisations possibles en intervention

Sur feu

  • Repérer des victimes en atmosphère enfumée, sombre (feux d’appartements, de parkings souterrains, d’usines, de forêts, etc.) ;
     
  • Progresser plus aisément dans un environnement envahi par la fumée ou très obscur, en offrant davantage de repères ;
     
  • Rechercher le foyer d’un incendie ou même un feu couvant ;
     
  • Rechercher rapidement un itinéraire de repli, de secours ;
     
  • Identifier des éléments dangereux lors d’incendies, comme des bouteilles de gaz, des réservoirs de carburant, etc. ;
     
  • Localiser des points de ventilation ;
     
  • Repérer des points chauds résiduels après l’extinction d’un incendie (feu de cheminée, etc.), en particulier en milieu forestier ;
     
  • Surveiller un circuit électrique en surchauffe, un silo


Secours à victimes et recherche de personnes

  • Rechercher une personne égarée (en zone dégagée),
     
  • Localiser une personne à la surface de l’eau,
     
  • Retrouver des victimes éjectées à la suite d’un accident de la circulation (en particulier la nuit ou lorsque les lieux sont difficiles d’accès) ;
     
  • Rechercher un membre sectionné.

En risques technologiques

  • Visualiser le niveau liquide d’une citerne ou de tout récipient (s’il n’est pas calorifugé…)
     
  • «Distinguer» une pollution hydrocarbure à la surface de l’eau (de nuit, parce que de jour ça n’a aucun intérêt…). L’émissivité de l’hydrocarbure étant beaucoup plus faible que celle de l’eau, à une même température, l’hydrocarbure est susceptible de faire apparaître un contraste, si l’épaisseur d’huile est suffisante.
     
  • Identifier une importante fuite de gaz.

Quelques conseils d’utilisation

  • Scannez la scène sous plusieurs angles. Ça n’a pas été abordé précédemment mais l’angle de prise de vue a son importance pour la détection des points chauds.
     
  • À chaque changement d’ambiance thermique (entrée dans un volume chaud par exemple), laissez le temps à la caméra de revoir son référentiel et d’adapter son échelle de mesures. Parfois, l’écran se fige, c’est ce que fait la caméra, elle s’adapte !
     
  • Pour mesurer une température, réduisez au maximum la distance de prise de vue, rapprochez-vous si possible !